Among the giants–epic rides with an epic army

Words: Lidia Pujals, images: Brazo di Hierro

Catalan version below.


Every adventure starts somewhere. Mine started at The Service Course one Summer afternoon, just before leaving work to go for a ride. Christian asked, “Lydia, are you interested in going to Switzerland for Ride Among The Giants? I can’t go and I thought you might like to.” Without a second of hesitation I replied “Of course! It would be an honour.” So just like that, it all began–something unplanned and unexpected, in the way all the best adventures seem to be…

Day 1: Airports:

I’m happy to confess I haven’t travelled alone much, especially with a beautiful Legor steel frame inside my luggage (thanks Mattia). I was incredibly nervous. You see, a few months ago I was imagining my life as a doctor working in a hospital and now I was on my way to Switzerland to represent one of the best cycling communities in the world, and I wanted to do the best I could by them. I wanted to do the best I could for myself. Once we arrived in Switzerland we gathered under the direction of Toni from RAW Cycling Magazine who had planned the trip down to the final detail and ensured us we were in for an epic adventure. As more and more people arrived from around Europe–complete strangers with a shared passion of riding bikes–I realised we were about to spend 4 days together, and that we would eventually part ways as friends. Eventually we jumped into a van and made our way to Andermatt with a mix of fatigue and excitement coursing through everyone there. A beautiful old wooden house greeted us at the other end, with space for all 22 of us. Twenty-two people who loved the same thing I do: cycling and nature. We unpacked bikes and bags and then my newfound friend, David (who turned out to be my guardian angel the entire trip) asked if I wanted to go for a little spin. We headed up Oberalppass for the first time and I started to realise why people have always told me Switzerland is so picturesque. Tomorrow, though, the real test would begin…


Day 2: 140 kilometres, 3000 meters +

Day two started with rain, and a huge breakfast for everyone. Our chef, Mario, delighted everyone day after day with his delicacies. The first climb of the day began shortly after we rolled out and immediately I began to wonder if I’d actually be able to finish the day’s route. It was raining heavily and I did wonder if it was going to be too torrential to push on. Every time this thought seeped into my head though, one of the guys was there to encourage and reassure me that we’d all get it done together, no matter how wet or cold we were. Freezing and hungry, we eventually reached an unrideable section of road on the final climb - snow had blocked the path and we had no option but to accept that we’d have to ride back down and catch a train home. Welcome to the Swiss Alps! But that’s okay…that’s what made it such an epic first day and the sense of adventure felt stronger than ever.


Day 3: 143 kilometres, 3200 meters +

After yesterday’s downpour and four soaked hours on the bike, I really wasn’t worried about getting wet today. I’d never been as soaking on the bike as the day before and I didn’t really think it was going to get any worse. Thankfully the weather forecast agreed, and we left under slightly sunny skies for the first climb of the day (and one of the most mythical of the Swiss Alps) the mighty Furkapass. I pushed on to stay warm until we eventually reached the final two kilometres of the climb where we found an avalanche had closed the road. Nerves aside, it was one of the most beautiful experiences of my life. Being surrounded by huge blocks of ice and snow made us feel so small, yet simultaneously so strong for reaching that altitude under our own steam. We descended back down and with every kilometre felt the temperature rise. By the bottom there had been a complete climate shift and now it was extremely hot. We took off every unnecessary piece of clothing we had on before starting the next climb, the mighty Klaussenpass. I realised I’d left my bars and gels in my jacket that was now in the car, but as I climbed with Ismael (the mechanic from Relber) and we stopped for water along the way, the feeling of hunger subsided. This was one of the most stunning climbs I’d ever done: a winding road through a valley surrounded by green trees and fields eventually gave way to the upper part of the climb with no vegetation, where time seems to have stood still. When we regrouped down the other side we had two options: take the train home or ride home the same way we came. We decided to pedal to the nearest station and head for home where a good stretch, a good meal and a lot of sleep was a very welcome idea.


Day 4: 87 kilometres, 2700 meters +

With each day that passed, getting out of bed was more difficult. I was running on routine now. Thankfully some of Mario’s incredible breakfast concoctions plus some rice bars made the process a little easier, and kept us all going. Today we had a relatively short, but very hilly day. Gotthardpass, Tremolapass and Oberalppass were on the menu. Of the three climbs, I wouldn’t hesitate to say that the second climb was the most beautiful I’ve ridden in my short cycling career: 13 kilometres of cobbles curved their way up the mountain. It was so beautiful!

Once we reached the end of the day’s ride there was bread with tomato and sausages waiting, as everyone shared stories of what they liked about the climb, the day, and the week. It was such an experience–eating Catalan food in the Swiss mountains with people that just a few days ago I didn’t know. We ate dinner and afterwards began to say goodbye; some people were leaving in the morning. It was a magical moment, and one I will remember forever, as everyone shared the experience from their own perspective. A few tears were shed, but more importantly a lot of appreciation was shared. We all have different jobs, but we were united by our same passion. Toni was right: we arrived without knowing each other and left feeling like a family. I was going to miss them!


Day 5: 34 kilometres, 1700 meters + (Toni’s ‘Recovery ride’)

The last day. Our airport transfer was coming to pick us up at 1:00pm so Toni thought it would be a brilliant idea to go for a short ‘recovery’ ride. I’ve never heard of a recovery ride with 14% climbs in it though. “Are you sure this is a recovery?” I asked, and was told the views would definitely be worth it. Goscheneralpsee is a climb that takes you to a lake hidden between two valleys, and wow, it was amazing. With just four of us left, we had a great final ride before heading back to the hotel, packing up and heading for the airport. Back in Barcelona I caught a taxi to The Service Course, to where the adventure had begun.


Final stats:

3 days, 400 kilometres in the Alps, over 20 hours on the bike and 11,000 meters of climbing…and 17 new friends. I’m eternally grateful for all of them: Toni de Torre from RAW Cycling Magazine for organising such a spectacular trip, Brazzo de Hierro for his incredible photos, Mario Cranks for filming with the drone, Mariona for your amazing smile, Mario for your exquisite garlic and honey, Ismael Lopez for giving me a wheel to follow, David Casas for being my guardian angel on the descents, Alcorcycles for playing sherpa, Tanlinecc for being great to ride with, Martijn (Fernwee) for being extra crazy, Lastleaders for being the soul of the party, James Noble for taking care of me like a sister, Sergio Querpache for being an anti-problem magnet, to Rasmus and Diederik at The Service Course for helping me with my luggage and packing the bike… and to The Service Course and to Christian Meier for leaving me with one of the most beautiful experiences of my life. See you in 2020, family!

Todas las aventuras empiezan en algún lugar. La mía empieza en The Service Course, una tarde de verano, justo antes de salir a rodar. 

Christian: “Lidia, ¿te apetece ir a Suiza? Yo no podré, y había pensado en que igual a ti te gustaría”. 

No pasaron ni dos segundos… “Claro, será todo un honor”. 

Y así empezó todo, algo no planeado, inesperado, como empiezan las mejores aventuras. 

DAY 1: aeropuertos.

Confieso que nunca antes había viajado en avión sola, y mucho menos con una preciosa bicicleta Legor dentro de mi equipaje (gracias Mattia). Estaba realmente nerviosa. Ya ves, hace unos meses solo imaginaba  mi vida como doctora trabajando encerrada dentro de un Hospital y ahora estaba camino a Suiza representando una de las mejores comunidades ciclistas que hay en el mundo, no podía defraudarlos. No podía defraudarme. 

Llegué al aeropuerto. Haciendo cola para el embarque se acercó un chico con una camiseta de Sram… seguro que este también venía a pedalear entre los gigantes de Suiza. Llegamos a Suiza y allí nos fuimos agrupando todos bajo las órdenes de Toni i Raw Magazine, quien tenía todo el viaje preparado al milímetro. Nada podía fallar. Sentados alrededor de una incómoda mesa del aeropuerto con todas las maletas de bicis en el suelo, completos desconocidos con los que tenía que convivir durante 4 días. Toni dijo: “hemos llegado como desconocidos, pero os aseguro que nos iremos de aquí como hermanos”. Mi cabeza empezó a imaginar todo lo que me deparaba. 

Cansados pero muy excitados llegamos por  fin a Andermatt. Una preciosa casa de madera, enorme, seria nuestra residencia. Éramos 22…22 personas compartiendo la misma pasión: ciclismo y naturaleza. Yo me fui con David (quien resultó ser mi ángel de la guarda durante todo el viaje) a mover las piernas (subimos el puerto de Oberalpass por primera vez).  Cada vez estaba más nerviosa. Pusimos todas las maletas en orden, bicis preparadas, y a dormir… mañana empezaba todo. 

DAY 2: 140km 3000+.

El día empezaba con lluvia. Desayunamos como reyes, ¡había huevos y tortilla! Todo de la mano del chef Mario, quien nos deleitaría cada día con sus manjares (gracias por salvarnos de las pájaras!). Subiendo ya el primer puerto del día y me preguntaba si  realmente iba a poder terminar la ruta, estaba  lloviendo mucho y en los Alpes te puede pillar una buena tormenta sin darte cuenta… la verdad es que tenía miedo, pero cada vez que mi cabeza pensaba en dejar de pedalear, alguien de los chicos aparecía a mi lado para recordarme que íbamos a hacer aquello todos juntos, que todos estábamos mojados hasta las trancas y que todos teníamos el mismo frio, pero que lo lograríamos. Y así fue como un día de mierda se convirtió en un EPIC RIDE. Lluvia, carreteras mojadas, niebla, frio… esto sí que mola, WELCOME TO SWISS ALPS! (No quiero terminar este día sin recordar que encontramos el último puerto cerrado por la nieve y tuvimos que regresar en tren. Fue la guinda del pastel :P ). 

DAY 3: 143km 3200+.

Hoy ya no me importaba mojarme. Nunca en la vida me había mojado tanto como ayer. El día arrancaba con una previsión de tiempo mejor. Desayunamos a tope y salimos dirección Furkapass, el primer puerto del día y uno de los más míticos de los Alpes Suizos. Tenía ganas de apretar, así que lo subí relativamente rápido hasta que encontramos los últimos 2km cortados por peligro de avalancha. Que preciosidad. Que hermoso es estar rodeado de bloques enormes de nieve y sentirte tan pequeño y a la vez tan fuerte por estar allí. Largo descenso y cambio total de clima. Calor extremo. Paramos a quitarnos todo lo que pudimos, yo me quede con tan solo mi base layer y le di mi móvil a uno de los chicos para que me lo subiera hasta arriba. Puse mis barritas y geles dentro de uno de los bidones y… a por Klaussenpass. ¡Menuda pájara pillé subiendo! ¡También fue épica! Recuerdo subir dando esses con Isma, el mecánico de Relber. Solo deseaba llegar arriba para beberme la cocacola más grande que me habré tomado en toda mi vida. Belleza. Solo esta palabra puede describir este puerto… carretera sinuosa, larga, que transcurre por dentro del Valle rodeada de árboles, campos, todo verde, y que te lleva a una cima sin vegetación, donde el tiempo se para. Una vez reagrupamos abajo, teníamos dos opciones: coger el tren o volver pedaleando. Decidimos pedalear hasta la siguiente estación más cercana, pero se supone que yo tenía que avisar al grupo cuando llegáramos y resulta que me la pase de largo…. Pues tocó llegar a casa pedaleando…!lo siento chicos! :P Clase de estiramientos dirigida por mí, una buena cena y a dormir. Mañana último día largo. 

DAY 4: 87km 2700+.

Cada día costaba menos levantarse de la cama. El cuerpo ya lo hacía por inercia. Un buen desayuno y unas barritas de arroz preparadas por Mario eran la clave para resistir estas duras jornadas de ciclismo. Hoy tocaba Gotthardpass, Tremolapass y Oberalppass. De los tres, me quedo con el segundo. No exagero si digo que es el puerto más bonito que he subido en mi corta vida de ciclista: 13 km de cobblestones, curveando todo el rato, viendo pasar nutrias que se cruzaban con las ruedas de la bicicleta… ¡que hermoso!. Al coronar, una parada de pan con tomate y longaniza, todos de cabeza! El chico era catalán y había dejado su empleo para venir a servir comida en la cima de una montaña en el medio de los Alpes. Cuantas historias escondemos dentro, ¿verdad?. Al finalizar la última cena tocaba despedirnos. Algunos iban a marcharse pronto la mañana siguiente. Fue un momento mágico. Lo recuerdo y lo recordaré siempre ya que cada uno explicó que había supuesto esa experiencia para él… lágrimas y más lágrimas, pero sobretodo agradecimiento. Todos teníamos trabajos distintos, pero nos unia una misma pasión y eso nos hacía sentir muy parecidos. Toni tenía razón: llegamos como desconocimos, pero nos íbamos a ir como una verdadera familia. ¡Como los iba a echar de menos!

DAY 5: 34km 1700+. El recovery de Toni. 

Último día. El transfer nos venía a recoger a las 13h. El día de nuevo lluvioso. Pero Toni tuvo la brillante idea de hacer un recovery ride. Recovery subiendo un puerto con rampas del 14%. ¿Estás seguro que esto es un recovery, Toni? Las vistas merecieron la pena. Göscheneralpsee, un puerto que te lleva a un lago escondido entre los dos valles. Solo éramos 4 supervivientes, y que bien lo pasamos. Llegamos a casa, maletas y hacia el aeropuerto. A las 17h salía el avión que nos llevaría de regreso a la realidad. Una vez en Barcelona, taxi i directa a The Service Course, dónde todo empezó.

3 días, 400km por los Alpes, 20h sobre la bici, 11.000 metros ascendidos…y 17 nuevos amigos. Eternamente agradecida a cada uno de ellos: Tdtorre, por organizar un viaje tan espectacular junto con Rawcyclingmagazine, BrazodeHierro por sus increíbles fotos, Mariocranks por sobrevolarnos con su dron, Mariona por alegrarnos con su sonrisa, Mario por su exquisito ajo con miel, Ismalopezz por darnos rueda, Srpopo por ser mi ángel de la guarda en los descensos, Alcorcycles por ser el sherpa, Tanlinecc por su buen rollo, Fernwee por estar extremadamente loco, Lastleaders por ser el alma de la fiesta, Noblecycles por cuidarme como a una hermana, Lacajadeldiablo por ser el imán antiproblemas, a Rallebeck y Ddeelen por ayudarme con el equipaje… y por supuesto a The Service Course y a Christian Meier por dejarme vivir una de las experiencias más bonitas de toda mi vida. Nos vemos en 2020, ¡familia! 

The Service Course